Architecture tissulaire et aspects fonctionnels : le cas des tissus à croissance continue

Certains tissus possèdent la faculté de renouvellement continu. De nouvelles cellules naissent en permanence, issues de la division d’un pool de progéniteurs, localisé en un endroit précis du tissu. Les progéniteurs s’apparentent à des cellules souches et sont capables de fournir toutes les lignées qui contituent un tissu adulte. Dans la moëlle osseuse par exemple, il existe 5 lignées différentes, Dans l’intestin, la composante épithéliale comprend, à côté de la population majoritaire des entérocytes qui assurent la fonction d’absorption, des cellules secrétoires et des cellules neuroendocrines aux fonctions hautement spécialisées. Certaines cellules, y compris dans les tissus adultes, sont capables de se diviser chaque fois que ceci est nécessaire.

Précisons que le compartiment des cellules souches constitue une niche à part et que ce type cellulaire se divise de façon parsimonieuse. En effet, dans la mesure où ces cellules ont une vie très longue, il faut assurer leur protection vis à vis de toute action d’agent génotoxique. Ainsi, les mutations qui initient la cancérogenèse touchent apparemment des cellules présentes tout au long de la vie, donc probablement des cellules souches, car le délais entre l’exposition à un facteur de risque (rayonnement, tabac, hormones) et l’émergence d’une lésion clinique est parfois de 10-30 ans ou plus.

Des déperditions cellulaires interviennent également en permanence. Chaque cellule différenciée a une durée de vie qui souvent se termine par le déclenchement de la mort cellulaire programmée ou apoptose. La vie moyenne d’un entérocyte différentié (son parcours est représenté sur la figure ci-contre) est de seulement 2 jours. Dans les tissus normaux, la prolifération (renouvellement) et les pertes cellulaires (apoptose, desquamation...) se situent dans des compartiments distincts : dans la peau, des cellules se divisent tout au long de la vie en position basale et sont éliminées par desquamation. Entre les deux, le tissu est, le plus souvent, composé de cellules différentiées qui, généralement, ne peuvent plus se diviser.

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